Η Βρετανία δεσμεύθηκε σήμερα να κάνει ό,τι χρειαστεί για να επιλύσει το θέμα της έλλειψης οδηγών φορτηγών που έχει προκαλέσει σοβαρά προβλήματα στις εφοδιαστικές αλυσίδες  της χώρας. Πρατήρια καυσίμων κλείνουν, πολλά σούπερ μάρκετ είναι με άδεια ράφια σε ορισμένα είδη και καταστήματα εστίασης αλλάζουν το μενού λόγω έλλειψης ορισμένων προϊόντων. 

 

Την ίδια ώρα, η βρετανική ομοσπονδία λιανικού εμπορίου διαμηνύει προς την κυβέρνηση ότι η χώρα έχει περιθώριο 10 ημερών για να σώσει τα Χριστούγεννα και να αντιμετωπίσει την έλλειψη οδηγών φορτηγών.

 

Οι καταναλωτές δεν θα πρέπει να σπεύσουν πανικόβλητοι να προμηθευτούν προϊόντα καθώς η Βρετανία δεν οδεύει και πάλι προς ένα «χειμώνα δυσαρέσκειας» της δεκαετίας του 1970 με απεργίες και διακοπές στην ηλεκτροδότηση, καθησύχασε κυβερνητικός αξιωματούχος της Βρετανίας.

 

Την ίδια ώρα, η Βρετανία επεξεργάζεται μια σειρά εναλλακτικών επιλογών, ακόμα και τη συνδρομή του στρατού με κάποιο τρόπο, για να αντιμετωπίσει την έλλειψη οδηγών φορτηγών, μεταξύ των οποίων να προσελκύσει και πάλι πίσω στην αγορά πρώην εργαζομένους, εν μέσω προειδοποιήσεων από τη βιομηχανία τροφίμων ότι οι εφοδιαστικές αλυσίδες μπορεί να καταρρεύσουν ενόψει των Χριστουγέννων.

 

Το άλμα στις τιμές χονδρικής του φυσικού αερίου στην Ευρώπη έχει προκαλέσει δονήσεις στους παραγωγούς ενέργειας, χημικών και χάλυβα και έχει ασκήσει πιέσεις στις εφοδιαστικές αλυσίδες που ήδη έτριζαν κάτω από την έλλειψη εργατικού δυναμικού και την αναταραχή του Brexit. Αφού οι τιμές αερίου προκάλεσαν έλλειψη του διοξειδίου του άνθρακα, η Βρετανία αναγκάστηκε να παρατείνει την κρατική στήριξη έκτακτης ανάγκης προκειμένου να αποτρέψει έλλειψη σε πουλερικά και κρέας.

 

Ο Tesco, ο μεγαλύτερος όμιλος σούπερ μάρκετ στη Βρετανία, είπε σε κυβερνητικούς αξιωματούχους την περασμένη εβδομάδα ότι η έλλειψη οδηγών φορτηγών μπορεί να οδηγήσει σε φρενήρεις αγορές από πανικόβλητους καταναλωτές ενόψει των Χριστουγέννων εάν δεν ληφθούν μέτρα, σύμφωνα με αναφορές σε μέσα ενημέρωσης. Σε κάποιες περιοχές τα ράφια των σούπερ μάρκετ είναι άδεια από ανθρακούχα ποτά και εμφιαλωμένο νερό ενώ οι εκτροφείς γαλοπούλας προειδοποίησαν ότι το χριστουγεννιάτικο τραπέζι ίσως να μην έχει φέτος την παραδοσιακή γαλοπούλα εάν συνεχιστεί η έλλειψη διοξειδίου του άνθρακα.

 

«Δεν υπάρχει λόγος ο κόσμος να βγει και να κάνει αγορές με πανικό», είπε ο υφυπουργός Πολ Σκάλι, αρμόδιος για τις Μικρές Επιχειρήσεις, στον ραδιοφωνικό σταθμό Times. 

 

Εκπρόσωπος του Tesco δήλωσε ότι ο όμιλος έχει επί του παρόντος καλή διαθεσιμότητα αν και είπε ότι η έλλειψη οδηγών μεγάλων φορτηγών έχει προκαλέσει κάποια προβλήματα τη διανομή. Εκπρόσωπος της Sainsbury, της υπ’ αριθμόν 2 αλυσίδας σούπερ μάρκετ στη βρετανική αγορά, είπε ότι η «διαθεσιμότητα σε κάποιες κατηγορίες προϊόντων ίσως ποικίλλει αλλά υπάρχουν εναλλακτικές». Αλυσίδες σούπερ μάρκετ και αγρότες έχουν ζητήσει από τη Βρετανία να αντιμετωπίσει τις ελλείψεις σε βασικούς τομείς --ιδιαίτερα σε ό,τι αφορά τους οδηγούς, τη διαδικασία επεξεργασίας και τη συγκομιδή-- που έχουν προκαλέσει προβλήματα στην εφοδιαστική αλυσίδα τροφίμων.

 

Ο κλάδος μεταφορέων είπε ότι χρειάζεται ακόμα 90.000 οδηγούς για να καλύψουν τη ζήτηση καθώς οι Ευρωπαίοι οδηγοί είναι δυσκολότερο πλέον να εργαστούν στη Βρετανία λόγω του Brexit ενώ η πανδημία έχει αποτρέψει νέους εργαζόμενους να αποκτήσουν την απαραίτητη πιστοποίηση.

 

«Από την επιχείρησή μου λείπουν περίπου 100 οδηγοί μεγάλων φορτηγών, και αυτό μας δυσκολεύει ολοένα και περισσότερο να εξυπηρετήσουμε τα καταστήματά μας», δήλωσε ο Ρίτσαρντ Γουόκερ, γενικός διευθυντής στα σούπερ μάρκετ Iceland, προσθέτοντας ότι ακυρώνονται παραδόσεις. «Είναι μια ανησυχία και καθώς προσπαθούμε να φτιάξουμε απόθεμα ως βιομηχανία, να κινηθούμε προς την πιο σημαντική περίοδο του χρόνου, τα Χριστούγεννα, αντιμετωπίζουμε τώρα αυτή την έλλειψη τη χειρότερη δυνατή στιγμή. Ανησυχώ».

 

Η Εθνική Ένωση Αγροτών έχει επίσης αποστείλει επιστολή στον πρωθυπουργό ζητώντας του επειγόντως να εισαγάγει ένα νέο σύστημα βίζας προκειμένου να αντιμετωπιστούν οι «καταστροφικές ελλείψεις εργατικού δυναμικού» σε όλη την εφοδιαστική αλυσίδα. Την ίδια ώρα, η αύξηση στις τιμές φυσικού αερίου επιτείνει την αίσθηση του χάους. Έξι προμηθευτές ενέργειας έχουν αναστείλει τη λειτουργία τους αυτό τον μήνα, αφήνοντας σχεδόν 1,5 εκατ. πελάτες αντιμέτωπους με αύξηση στους λογαριασμούς τους.

 

Κλειστά πρατήρια βενζίνης

 

Η Βρετανία δεσμεύθηκε σήμερα να κάνει ό,τι χρειαστεί για να επιλύσει το θέμα της έλλειψης οδηγών φορτηγών που έχει αναγκάσει τον πετρελαϊκό κολοσσό BP να κλείσει ορισμένα πρατήρια βενζίνης.

 

Καθώς η πέμπτη μεγαλύτερη οικονομία του κόσμου εξέρχεται από την πανδημία της COVID-19, η αύξηση στις ευρωπαϊκές τιμές χονδρικής πώλησης φυσικού αερίου και η μετά το Brexit έλλειψη οδηγών φορτηγών οδήγησε σε κλείσιμο κάποιων πρατηρίων βενζίνης και αύξησε τους φόβους για κρίση στη διανομή τροφίμων. Η BP έκλεισε προσωρινά κάποια από τα 1.200 πρατήριά της στο Ηνωμένο Βασίλειο λόγω έλλειψης αμόλυβδης βενζίνης και πετρελαίου κίνησης, την οποία απέδωσε στις ελλείψεις οδηγών φορτηγών.

 

Η Esso της ExxonMobil είπε ότι επηρεάστηκε επίσης ένας μικρός αριθμός από τα 200 σημεία λιανικής της Tesco Alliance. Για μήνες σούπερ μάρκετ και αγρότες προειδοποιούν ότι η έλλειψη οδηγών φορτηγών οδηγεί τις εφοδιαστικές αλυσίδες σε οριακό σημείο --δυσχεραίνοντας τη διανομή προϊόντων στην αγορά. Ο υπουργός Μεταφορών Γκραντ Σαπς είπε ότι υπάρχει παγκόσμια έλλειψη οδηγών φορτηγών καθώς η πανδημία της COVID-19 οδήγησε σε αναστολή των εξετάσεων για οδηγούς φορτηγών, άρα η Βρετανία προχωρά τώρα σε διπλασιασμό αυτών των επαγγελματικών εξετάσεων. Ερωτηθείς εάν η κυβέρνηση θα χαλαρώσει τους κανόνες για τη βίζα, είπε ότι η κυβέρνηση θα εξετάσει όλες τις επιλογές.

 

«Θα κάνουμε ό,τι χρειαστεί», δήλωσε ο Σαπς στο Sky News. «Θα κινήσουμε γη και ουρανό για να κάνουμε ό,τι χρειαστεί προκειμένου να διασφαλίσουμε ότι οι ελλείψεις αντιμετωπίζονται με οδηγούς μεγάλων φορτηγών». «Αναμένουμε να δούμε την κατάσταση να εξομαλύνεται σχετικά γρήγορα», πρόσθεσε ο ίδιος. Ωστόσο εταιρίες μεταφορών προειδοποίησαν ότι δεν υπάρχουν γρήγορες λύσεις και ότι η όποια αλλαγή στις εξετάσεις ή τη βίζα θα επέλθει πιθανόν πολύ αργά για να αντιμετωπιστούν οι ελλείψεις ενόψει των Χριστουγέννων καθώς οι εταιρίες λιανικού εμπορίου φτιάχνουν απόθεμα μήνες πριν από την εορταστική περίοδο.

 

Τα προβλήματα είναι τέτοια που η αλυσίδα McDonald's αναγκάστηκε τον Αύγουστο να βγάλει από το μενού των εστιατορίων της στη Βρετανία τα μιλκσέικ και τα εμφιαλωμένα ποτά ενώ η αλυσίδα εστίασης Nando's ξέμεινε από κοτόπουλο καθώς αντιμετωπίζουν προβλήματα στην εφοδιαστική αλυσίδα που έχουν πλήξει επιχειρήσεις σε όλο το φάσμα της οικονομίας. Οι προμηθευτές έχουν προειδοποιήσει ότι ίσως υπάρξουν και άλλα προβλήματα επάρκειας βενζίνης λόγω της έλλειψης οδηγών για να μεταφέρουν καύσιμα από τα διυλιστήρια στα σημεία πώλησης.

 

Η ένωση του κλάδου μεταφορέων RHA έχει ζητήσει από την κυβέρνηση να προσφέρει βραχυπρόθεσμη βίζα για ξένους οδηγούς προκειμένου να έλθουν στη Βρετανία και να καλύψουν το κενό, ενώ Βρετανοί οδηγοί εκπαιδεύονται για τις μελλοντικές ανάγκες. «Είναι τεράστια πρόκληση», δήλωσε στο Reuters ο Ροντ ΜακΚένζι, υπεύθυνος για τη χάραξη πολιτικής στη RHA. Βραχυπρόθεσμα, οι ξένοι οδηγοί μπορεί να βοηθήσουν, ακόμα κι αν είναι πολύ αργά για να βοηθήσουν τα Χριστούγεννα, και μακροπρόθεσμα ο κλάδος χρειάζεται καλύτερες αποδοχές και συνθήκες για να προσελκύσει εργαζομένους. «Είναι σκληρή δουλειά. Εμείς οι Βρετανοί δεν βοηθούμε τους φορτηγατζήδες με τον ίδιο τρόπο που τους βοηθούν οι Ευρωπαίοι και οι Αμερικανοί, προσφέροντάς τους αξιοπρεπείς εγκαταστάσεις», δήλωσε ο ίδιος.