Στη μεγάλη οθόνη, οι αστροναύτες αντιμετωπίζουν πολλούς κινδύνους, αλλά ίσως η πιο θανατηφόρα απειλή για τους πραγματικούς αστροναύτες είναι αυτή που δεν μπορούν καν να δουν: η ακτινοβολία.

 

Το μαγνητικό πεδίο του πλανήτη μας δημιουργεί μια προστατευτική ασπίδα, που ονομάζεται μαγνητόσφαιρα και προστατεύει την επιφάνεια από την καταστροφική κοσμική ακτινοβολία.

 

Οι άνθρωποι που ταξιδεύουν πέρα από αυτή την ασπίδα θα εκτεθούν σε επικίνδυνες κοσμικές ακτίνες και ηλιακές καταιγίδες, οι οποίες μπορούν να βλάψουν τη κυτταρική δομή και να προκαλέσουν αλλαγές στο DNA.

 

Ακόμη και η θωράκιση που χρησιμοποιείται σήμερα στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό δεν θα αρκούσε για να προστατεύσει τους πρωτοπόρους αστροναύτες που κατευθύνονταν στον βαθύ διάστημα.

 

Ένα ταξίδι στον Άρη, για παράδειγμα, θα εξέθετε τους διαστημικούς ταξιδιώτες σε δόσεις ακτινοβολίας συγκρίσιμες με αυτές που θα λάμβαναν από μια αξονική τομογραφία ολόκληρου του σώματος μία φορά κάθε πέντε ή έξι ημέρες.

 

Όμως υπάρχει ένας και ίσως να βρει έναν τρόπο καλύτερης προστασίας από αυτήν: το Τσερνομπίλ.

 

«Το μυστικό της πιθανής επιτυχίας για διαστρικό ταξίδι θα προκύψει από την εξέταση των ζώων και των φυτών και των μικροβίων στη Γη που έχουν δεχθεί αυτό το είδος ακτινοβολίας στο εξελικτικό τους παρελθόν και την ικανότητά τους να ανέχονται ή να αποφεύγουν τελείως τα αποτελέσματα αυτής της ακτινοβολίας» λέει ο Timothy Mousseau, καθηγητής βιολογικών επιστημών στο Πανεπιστήμιο της Νότιας Καρολίνας.

 

Το Τσερνομπίλ εξακολουθεί και σήμερα να είναι μολυσμένο με το ίδιο είδος ακτινοβολίας γάμμα που οι αστροναύτες θα συναντήσουν στο βαθύ διάστημα.

 

Τα πλάσματα μεγάλα και μικρά, από τους λύκους μέχρι τα μικρόβια, συνεχίζουν να ζουν μέσα στη ζώνη αποκλεισμού έκτασης χιλιάδων τετραγωνικών μιλίων. 

 

Ο Mousseau επισκέπτεται συχνά την τοποθεσία από το 2000, εξετάζοντας εκατοντάδες είδη για να δει πώς αντιδρούν στο περιβάλλον.

 

Μερικά, όπως το κόκκινο σκαθάρι, μεταλλάσσονται αισθητικά ενώ κάποια πουλιά και βακτήρια έχουν επιδείξει αυξημένη αντοχή στην ακτινοβολία.

 

Αυτές οι διαφορές μπορούν να προσφέρουν ενδείξεις που θα βοηθήσουν στα διαστημικά ταξίδια.

 

«Νομίζω ότι μέσα στα ανθρώπινα γονιδιώματα, υπάρχουν μυστικά στους βιολογικούς μηχανισμούς για την αντίσταση ή την ανοχή των επιπτώσεων της ακτινοβολίας», λέει ο Mousseau. «Το μυστικό είναι να καταλάβουμε πού είναι αυτοί οι μηχανισμοί και να τους ενεργοποιήσουμε ή να τους ενισχύσουμε με κάποιο τρόπο».

 

Δείτε το μίνι- ντοκιμαντέρ του National Geographic: