Στις 23 Μαρτίου, ο 38χρονος που οδηγούσε ένα Tesla Model X καρφώθηκε σε διαχωριστικό του αυτοκινητοδρόμου 101, κοντά στην περιοχή Mountain View της Καλιφόρνια. Δύο άλλα οχήματα προσέκρουσαν στη συνέχεια στο SUV που έπιασε φωτιά, αφού πρώτα απομακρύνθηκε ο οδηγός που δυστυχώς στη συνέχεια υπέκυψε στα τραύματα του. 

 

Σύμφωνα με τα ρεπορτάζ η πυρκαγιά που προκλήθηκε από το όχημα, ανάγκασε τις αρχές να διακόψουν την κυκλοφορία στον αυτοκινητόδρομο επί πέντε ολόκληρες ώρες, ενώ οι πυροσβέστες χρειάστηκαν ειδικές στολές προκειμένου να παρέμβουν, ενώ μάλιστα κάποια στιγμή αναγκάστηκαν να επικοινωνήσουν με την εταιρεία κατασκευής του οχήματος για να ζητήσουν βοήθεια και συμβουλές ώστε να περιορίσουν τις φλόγες.

 

Τέσσερις ημέρες αργότερα το Εθνικό Συμβούλιο Μεταφορών των Ηνωμένων Πολιτειών ανακοίνωσε πως διέταξε τη διεξαγωγή ειδικής έρευνας σχετικά με το περιστατικό. 

 

«Πρόκειται για ένα ηλεκτρικό όχημα που πήρε φωτιά έπειτα από δυστύχημα. Οφειλόταν στις μπαταρίες; Οι μπαταρίες έκαναν την κατάσβεση της δυσχερέστερη;» ήταν οι ερωτήσεις-σχόλια που έθεσε στην εφημερίδα The Washington Post ο Chris O'Neil, εκπρόσωπος Τύπου του Εθνικού Συμβουλίου Μεταφορών.

 

Εκείνο που πρέπει να επιτύχουν οι σχεδιαστές των μπαταριών ηλεκτροκίνητων οχημάτων είναι η εξισορρόπηση των πλεονεκτημάτων της υψηλής ενεργειακής πυκνότητας που τους επιτρέπει να διανύσουν μεγαλύτερες αποστάσεις σε κάθε φόρτιση, με τον κίνδυνο πρόκλησης φωτιάς.

 

Τα ερωτήματα αυτά είναι καίρια και σίγουρα οι κάτοχοι και οι οδηγοί αυτοκινήτων Tesla επιθυμούν διακαώς να απαντηθούν άμεσα.

 

Έχουν λοιπόν τα Tesla αυξημένες πιθανότητες να αναφλεγούν σε σχέση με τα συμβατικά οχήματα; Κι αν αναφλεγούν, είναι στ' αλήθεια τόσο δύσκολο να σβήσει η φωτιά; 

 

Τα περιορισμένα δεδομένα που διαθέτουμε δεν φαίνεται να δείχνουν πως τα ηλεκτρικά οχήματα είναι πιο επιρρεπή σε ανάφλεξη μπαταρίας, όμως οι μπαταρίες ιόντων λιθίου που διαθέτουν είναι ικανές να τροφοδοτήσουν πιο θερμές φωτιές, οι οποίες εκλύουν τοξικές αναθυμιάσεις και είναι δυσκολότερες στην κατάσβεση, λένε οι ειδικοί.

 

 

Τα περιορισμένα δεδομένα που διαθέτουμε δεν φαίνεται να δείχνουν πως τα ηλεκτρικά οχήματα είναι πιο επιρρεπή σε ανάφλεξη μπαταρίας
Τα περιορισμένα δεδομένα που διαθέτουμε δεν φαίνεται να δείχνουν πως τα ηλεκτρικά οχήματα είναι πιο επιρρεπή σε ανάφλεξη μπαταρίας

 

Οι μπαταρίες που χρησιμοποιούνται στα συμβατικά οχήματα βενζίνης και πετρελαίου διαφέρουν από εκείνες των ηλεκτρικών οχημάτων. Τα πρώτα διαθέτουν μπαταρίες μολύβδου-θειικού οξέος με χαμηλότερη πυκνότητα ενέργειας, δηλαδή συσσωρεύουν λιγότερη ενέργεια στον ίδιο όγκο σε σύγκριση με τις συμπαγείς και επαναφορτιζόμενες μπαταρίες ιόντων λιθίου που κινούν τα ηλεκτρικά οχήματα, όπως το Model X της Tesla.

 

Μια συνήθης «μικρή» μπαταρία 12 volt ενός βενζινοκίνητου οχήματος παρέχει περίπου 0.5 kWh ενέργειας. Αν αναλογιστούμε πως το Model X διαθέτει μπαταρίες των 75 με 100 kWh, τότε θα χρειάζονταν περίπου 150 με 200 μπαταρίες συμβατικών οχημάτων για να κινήσουν το ηλεκτρικό SUV.

 

Μια άλλη διαφορά μεταξύ της μπαταρίας που βρίσκει κανείς κάτω από το καπό ενός συνηθισμένου αμαξιού και εκείνης του Model X, είναι πως οι μολύβδου-θειικού οξέος μπορούν μεν να αυταναφλεγούν προξενώντας μικρές εστίες, ωστόσο οι φλόγες δεν μεταπηδούν σε άλλα τμήματα της μπαταρίας προκειμένου να προκαλέσουν αλυσιδωτή αντίδραση, κάτι που μπορεί να συμβεί στις μπαταρίες ιόντων λιθίου, σύμφωνα με τον Peter Sunderland, καθηγητή μηχανικής πυροπροστασίας στο Πανεπιστήμιο του Μέριλαντ.

 

Όταν υφίστανται βλάβες, οι μπαταρίες ιόντων λιθίου κάποιες φορές βραχυκυκλώνουν. Η σπίθα που προκαλείται από το βραχυκύκλωμα μπορεί να προκαλέσει αλυσιδωτές αναφλέξεις και έτσι να αρχίσει να φλέγεται όλη η μπαταρία.

 

Εκείνο που πρέπει να επιτύχουν οι σχεδιαστές των μπαταριών ηλεκτροκίνητων οχημάτων είναι η εξισορρόπηση των πλεονεκτημάτων της υψηλής ενεργειακής πυκνότητας που τους επιτρέπει να διανύσουν μεγαλύτερες αποστάσεις σε κάθε φόρτιση, με τον κίνδυνο πρόκλησης φωτιάς.

 

«Η υψηλότερη ενεργειακή πυκνότητα συνεπάγεται υψηλότερο κίνδυνο πρόκλησης ηλεκτρικού σπινθήρα» αναφέρει στο Live Science ο Arunachalanadar Mada Kannan, καθηγητής μηχανικής στο Πολιτειακό Πανεπιστήμιο της Αριζόνα.

 

Οι μπαταρίες που χρησιμοποιούνται στα συμβατικά οχήματα βενζίνης και πετρελαίου διαφέρουν από εκείνες των ηλεκτρικών οχημάτων. Τα πρώτα διαθέτουν μπαταρίες μολύβδου-θειικού οξέος με χαμηλότερη πυκνότητα ενέργειας, δηλαδή συσσωρεύουν λιγότερη ενέργεια στον ίδιο όγκο σε σύγκριση με τις συμπαγείς και επαναφορτιζόμενες μπαταρίες ιόντων λιθίου που κινούν τα ηλεκτρικά οχήματα όπως το Model X της Tesla.
Οι μπαταρίες που χρησιμοποιούνται στα συμβατικά οχήματα βενζίνης και πετρελαίου διαφέρουν από εκείνες των ηλεκτρικών οχημάτων. Τα πρώτα διαθέτουν μπαταρίες μολύβδου-θειικού οξέος με χαμηλότερη πυκνότητα ενέργειας, δηλαδή συσσωρεύουν λιγότερη ενέργεια στον ίδιο όγκο σε σύγκριση με τις συμπαγείς και επαναφορτιζόμενες μπαταρίες ιόντων λιθίου που κινούν τα ηλεκτρικά οχήματα όπως το Model X της Tesla.

 

Ωστόσο, στα ηλεκτροκίνητα οχήματα οι αναφλέξεις μπαταρίας ιόντων λιθίου οφείλονται σε θερμική διαφυγή ή στη συσσώρευση θερμότητας εντός των συστοιχιών.

 

Σε ένα πρόσφατο άρθρο στο blog της, η Tesla σημείωσε πως τα σύνολα συσσωρευτών των ηλεκτρικών οχημάτων της έχουν σχεδιαστεί με αντιπυρικά τοιχώματα ώστε αν προκύψει κάτι, η φωτιά να επεκτείνεται αργά και οδηγός και επιβάτες να έχουν τον χρόνο να εγκαταλείψουν το όχημα.

 

Οι φωτιές των συστοιχιών ιόντων λιθίου μπορούν να είναι εξαιρετικά ισχυρές, εκλύοντας τεράστιες ποσότητες θερμότητας, καπνού και αερίων δήλωσε σε ένα email του στο Live Science ο Bengt-Erik Mellander, καθηγητής υπο-ατομικής φυσικής και φυσικής πλάσματος στο Τεχνολογικό Πανεπιστήμιο Chalmers στο Γκέτεμποργκ της Σουηδίας.  

 

Οι πρόσφατες φωτιές σε οχήματα Tesla προέκυψαν έπειτα από βλάβες στην μπαταρία 

«Η σύγκρουση στο Mountain View ήταν εξαιρετικά βίαιη, απέκοψε το πρόσθιο τμήμα του οχήματος και προκάλεσε σοβαρές ζημιές στο πρόσθιο τμήμα του χώρου αποθήκευσης της μπαταρίας κάτω από το αυτοκίνητο (απ' όσο μπορώ να δω)», έγραψε ο Mellander.

 

Προφανώς και αυτή δεν είναι η πρώτη φορά που ένα Tesla πήρε φωτιά. Το 2013, αναφλέχθηκε τελείως απροσδόκητα η μπαταρία ενός Tesla Model S που κινούνταν κοντά στο Σιάτλ. Βίντεο και εικόνες από την κόλαση πυρός που ακολούθησε αναπαράχθηκαν από όλα τα ΜΜΕ και η μετοχή της Tesla σημείωσε μεγάλη πτώση ώσπου ο ιδιοκτήτης και διευθύνων σύμβουλος της εταιρείας Elon Musk παρενέβη για να κατευνάσει τις ανησυχίες των καταναλωτών.

 

Στο προσωπικό του blog, ο Musk παρουσίασε κάποιους υπολογισμούς που έδειχναν ότι «υπάρχει πέντε φορές μεγαλύτερη πιθανότητα να πάρει φωτιά ένα συμβατικό όχημα σε σύγκριση με ένα Tesla».

 

Στη φωτιά του 2013, το τμήμα μπαταρίας του Model S είχε επίσης υποστεί ζημιές πριν από την φωτιά, όταν ένα μη ελεγχόμενο μεταλλικό αντικείμενο χτύπησε το όχημα κάτω από το αμάξωμα.

 

Η πρόσφατη σύγκρουση του Model X επανέφερε λοιπόν τη διαμάχη σχετικά με το αν τα ηλεκτροκίνητα οχήματα είναι ασφαλέστερα ή όχι σε σύγκριση με τα βενζινοκίνητα ή πετρελαιοκίνητα σε περίπτωση φωτιάς.

 

(Ανεξάρτητα από αυτό, κάποιοι εμπειρογνώμονες θέτουν και το ερώτημα αν το ημι-αυτόνομο σύστημα Autopilot των Tesla φέρει μερίδιο ευθύνης για το δυστύχημα.)

 

Πράγματι, τα περιορισμένα στατιστικά στοιχεία που διαθέτουμε υποδεικνύουν πως τα ηλεκτροκίνητα οχήματα δεν είναι πιο επιρρεπή σε φωτιές, σημειώνει ο Mellander.

 

Προκειμένου να ελαχιστοποιηθεί ο κίνδυνος όμως «κάτι πρέπει να γίνει στο επίπεδο του εργοστασίου κατασκευής αυτών των μπαταριών» σύμφωνα με τον Sunderland.

 

«Καλύτερος ποιοτικός έλεγχος, καλύτερη έρευνα και ανάπτυξη ώστε να διασφαλιστεί ότι τα υλικά των μπαταριών συμμορφώνονται με τα πρότυπα».

 
Παρ' ότι τα ηλεκτροκίνητα οχήματα δεν είναι πιο επιρρεπή σε φωτιές, «οι κίνδυνοι και οι στρατηγικές αντιμετώπισης τους σε περίπτωση ατυχήματος και πυρκαγιάς, διαφέρουν από εκείνες των πυρκαγιών που προκαλούνται από συμβατικά οχήματα» λέει ο Mellander και ο Sunderland συμφωνεί.

 

Οι πυροσβέστες γνωρίζουν καλά πώς να διαχειριστούν φωτιές που έχουν προκληθεί από βενζινοκίνητα οχήματα αλλά δεν έχουν εκπαιδευθεί επαρκώς στους κινδύνους των ηλεκτροκίνητων.

 

«Στις φωτιές από βενζίνη γνωρίζουν πως αν χρησιμοποιήσουν επαρκείς ποσότητες νερού θα υπάρξει κατάσβεση» λέει ο  Sunderland. «Όταν όμως η εστία της φωτιάς είναι τόσο βαθιά, είναι δύσκολο να παροχετευθεί το νερό τόσο βαθιά εντός της μπαταρίας και να σβήσει η φωτιά».

 

Το Slate ανέφερε πως «οι πυροσβέστες που κλήθηκαν να σβήσουν την φωτιά του Model S στο Σιάτλ το 2013 δυσκολεύτηκαν πολύ και χρειάστηκε να χρησιμοποιήσουν δισκοπρίονο ώστε να ανοίξουν μια τρύπα που θα τους επέτρεπε να ρίξουν νερό απευθείας επάνω στην μπαταρία του».

 

Σε άλλο περιστατικό στην Αυστρία όπου ένα Tesla συνετρίβη πάνω σε διαχωριστικό και πήρε φωτιά, το όχημα συνέχιζε να αναφλέγεται διαρκώς και οι πυροσβέστες χρειάστηκε να δώσουν πολύωρη μάχη με τις φλόγες. Τελικά το όχημα τέθηκε υπό 48ωρο περιορισμό ώστε να εξαλειφθεί η πιθανότητα να πάρει ξανά φωτιά. 

 

Φωτογραφία του οχήματος Tesla Model S που συνετρίβη στην Αυστρία το 2013.
Φωτογραφία του οχήματος Tesla Model S που συνετρίβη στην Αυστρία το 2013.

 

Επιπλέον, οι μπαταρίες ιόντων λιθίου απελευθερώνουν υψηλότερα επίπεδα αερίων που είναι τοξικά για τον άνθρωπο, αν τα εισπνεύσει, όπως μονοξείδιο του άνθρακα, αιθάλη, υδορφθόριο καθώς και σωματίδια νικελίου, λιθίου, χαλκού και κοβαλτίου, σύμφωνα πάντα με τον οδηγό επείγουσας αντιμετώπισης περιστατικών του Tesla Model X.

 

Αυτό συνεπάγεται πως οι πυροσβέστες πρέπει να φοράνε αυτόνομες αναπνευστικές συσκευές και να χρησιμοποιούν μάνικες πυρόσβεσης που να ψεκάζουν ώστε να δημιουργούν ομίχλη, καθώς και ειδικούς ανεμιστήρες εξαερισμού που ωθούν μακριά τον αέρα με υψηλή ταχύτητα ώστε να προστατεύονται όσοι βρεθούν στην εμβέλεια της φωτιάς (πάντα σύμφωνα με το εγχειρίδιο της Tesla).

 

Προφανώς και καθίσταται απαραίτητη λοιπόν η περαιτέρω εκπαίδευση των πυροσβεστών, αλλά στην πραγματικότητα τα ηλεκτροκίνητα οχήματα δεν εμπλέκονται σε περιστατικά με φωτιά τόσο συχνά, τονίζει ο Sunderland.

 

Ωστόσο, καθώς προβλέπεται πως στο μέλλον θα αυξηθεί σημαντικά το μερίδιο των ηλεκτρικών αυτοκινήτων στους δρόμους μας, οι φωτιές αυτές πιθανά θα αυξηθούν και πυροσβέστες και σωστικά συνεργεία θα πρέπει να γνωρίζουν πώς να τις σβήσουν και πώς να προστατευθούν.

 

Ατυχήματα σαν αυτό που συνέβη πριν από λίγες ημέρες στις ΗΠΑ δεν θα πρέπει να αποθαρρύνουν τους καταναλωτές από το να επενδύσουν σε αυτοκίνητα καθαρής ενέργειας αλλά να λειτουργήσουν ως υπενθύμιση ότι κανένα όχημα δεν είναι απολύτως ασφαλές υπό όλες τις πιθανές συνθήκες. 

 

Πηγή: Live Science