Από το Λιοντάρι της Νεμέας του Ηρακλή μέχρι τον Maahes, τον Αιγύπτιο θεό του πολέμου με το κεφάλι λιονταριού, η εικόνα του συγκεκριμένου ζώου έχει εμπνεύσει αμέτρητους μύθους ανά τους αιώνες. 

 

Ωστόσο, σύμφωνα με το BBC Earth, εκτός από τις θρυλικούς πια μύθους που συνοδεύουν το όνομά του, το λιοντάρι έχει αποκτήσει μέσα στα χρόνια και πολλές ιστορίες ως είδος, πολλές εκ των οποίων δεν ανταποκρίνονται καθόλου στην πραγματικότητα. 

 


Αυτοί είναι μερικοί από τους μύθους και η αλήθεια πίσω από αυτούς:

 

Δεν υπάρχει «Βασιλιάς των Λιονταριών»

 

Παρά τα όσα μας άφησε να πιστεύουμε η κλασική ταινία «The Lion King» της Disney, οι αγέλες δεν έχουν ούτε Μουφάσα ούτε Σίμπα ως αρχηγό όλων των υπολοίπων λιονταριών. Αντί για βασιλιά ή βασίλισσα, τα λιοντάρια ζουν σε ισότιμες κοινωνίες χωρίς σειρά κατάταξης. 

 

Βασιλιάς μιας ζούγκλας χωρίς δέντρα

 

Τα λιοντάρια έχουν αποκτήσει επίσης τον τίτλο «Βασιλιάς της Ζούγκλας». Ωστόσο, ο συγκεκριμένος τίτλος στην πραγματικότητα είναι λίγο παραπλανητικός καθώς τα λιοντάρια δεν ζουν ακριβώς στην ζούγκλα. Αντιθέτως απαντώνται σε περιοχές με θαμνώδη βλάστηση, λιβάδια, στη σαβάνα και βραχώδεις λόφους, αλλά όχι σε ζούγκλες.

 

Το «jungle» (ζούγκλα) έχει τις ρίζες της στην λέξη «jangle» των χίντι, που σημαίνει δάσος ή άγονη γη- το τελευταίο εμμέσως παραπέμπει στη σαβάνα. 

 

Τα λευκά λιοντάρια έχουν μπλε μάτια. © Marie-Ange Ostré/Getty
Τα λευκά λιοντάρια έχουν μπλε μάτια. © Marie-Ange Ostré/Getty

 

Άλλο τα αλμπίνο, άλλο τα λευκά λιοντάρια 

 

Τα λευκά λιοντάρια θεωρούνται ιερά ζώα στην Αφρική και η βασικότερη παρανόηση εδώ είναι πως είναι αλμπίνο. Παρόλο που όντως υπάρχουν λιοντάρια αλμπίνό, τα λευκά είναι ξεχωριστό υποσύνολο του είδους. Το λευκό τους χρώμα οφείλεται σε μια μετάλλαξη, που ονομάζεται λευκισμός, που σημαίνει πως έχουν μειωμένα επίπεδα μελανίνης- η ουσία που ελέγχει το χρώμα στη τρίχωμα και τα μάτια των λιονταριών. 

 

Για την ακρίβεια, το χρώμα ματιών είναι και ο τρόπος να ξεχωρίσει κανείς ένα λευκό λιοντάρι από ένα αλμπίνο. Τα λευκά λιοντάρια έχουν μπλε μάτια ενώ τα αλμπίνο κόκκινα ή ροζ. 

 

Η χαίτη δεν χαρακτηρίζει το λιοντάρι. © Simon Blakeney/BBC NHU 2018
Η χαίτη δεν χαρακτηρίζει το λιοντάρι. © Simon Blakeney/BBC NHU 2018

 

Η χαίτη σημαίνει ισχυρό αρσενικό

 

Η χαίτη ενός λιονταριού συνήθως χρησιμοποιείται ως τρόπος να μετρηθεί το «σεξ-απίλ» του απέναντι σε πιθανά ταίρια. Όσο πιο πλούσια είναι, τόσο μεγαλύτερη η απήχηση του αρσενικού. Ωστόσο πρόσφατες έρευνες κατέρριψαν τον συγκεκριμένο κανόνα. 

 

Λιοντάρια χωρίς χαίτη, που βρίσκονται στο Τσάβο της Κένυας, αποδείχθηκαν εξίσου ικανά στο να προσελκύσουν ταίρι αλλά και στο να υπερασπιστούν με επιτυχία την περιοχή τους απέναντι σε άλλα αρσενικά. 

 

Επίσης η χαίτη δεν σημαίνει απαραιτήτως πως πρόκειται για αρσενικό λιοντάρι, καθώς έχουν παρατηρηθεί αρκετές λέαινες με χαίτη, που εμπλέκονται σε δραστηριότητες με αρσενικά λιοντάρια, αλλά έχουν μεγαλύτερες πιθανότητες να είναι στείρες. 

 

Δεν κάνουν πάντα οι λέαινες το κυνήγι. © Louis Rummer-Downing/BBC NHU 2018
Δεν κάνουν πάντα οι λέαινες το κυνήγι. © Louis Rummer-Downing/BBC NHU 2018

 

Κυνηγούν και τα αρσενικά

 

Η συνηθέστερη αντίληψη είναι πως σε μια αγέλη λιονταριών, οι λέαινες κάνουν όλο το κυνήγι, κάτι που δεν είναι εντελώς αλήθεια. 

 

Ο πρωταρχικός ρόλος των θηλυκών λιονταριών είναι να κυνηγούν, ενώ των αρσενικών να προφυλάσσουν την περιοχή, αλλά τα τελευταία μπορούν επίσης να κυνηγούν για τον εαυτό τους. Κι όχι μόνο αυτό, αλλά έρευνες απέδειξαν πως το ποσοστό επιτυχίας στο κυνήγι είναι σχεδόν ίδιο ανάμεσα στα δυο φύλα.