Έρευνες στο DNA αποκάλυψαν δύο εντελώς νέα είδη ηλεκτροφόρων χελιών στη λεκάνη του Αμαζονίου, με το ένα από αυτά να παράγει τεράστια ποσότητα βολτ κατά το χτύπημά του.

 

Τα ευρήματα είναι σύμφωνα με τους ερευνητές, απόδειξη για την απίστευτη πολυμορφία του τροπικού δάσους του Αμαζονίου,  μεγάλο μέρος του οποίου εξακολουθεί να είναι άγνωστο στην επιστήμη ενώ παράλληλα δείχνουν γιατί είναι τόσο σημαντικό να προστατευθεί ένας βιότοπος που διατρέχει κίνδυνο από την αποψίλωση, την υλοτομία και τις πυρκαγιές.

 

«Παρά την ανθρώπινη επίδραση στο τροπικό δάσος του Αμαζονίου τα τελευταία 50 χρόνια, μπορούμε ακόμα να ανακαλύψουμε είδη όπως αυτά τα χέλια», δήλωσε ο επικεφαλής ερευνητής C David de Santana, ζωολόγος που συνεργάζεται με το Μουσείο Smithsonian.

 

Το ηλεκτροφόρο χέλι, το οποίο στην πραγματικότητα είναι ένα είδος ψαριού και δεν ανήκει στην οικογένεια των χελιών, ενέπνευσε το σχεδιασμό της πρώτης ηλεκτρικής μπαταρίας. Για αιώνες, πίστευαν ότι υπήρχε ένα είδος σε ολόκληρη την περιοχή, γνωστή ως Μεγάλη Αμαζονία. Αλλά, ως μέρος έρευνας για την καλύτερη κατανόηση των χελιών και της άγριας ζωής  σε απομακρυσμένα μέρη της Νότιας Αμερικής, ο Santana και η ομάδα του αποφάσισαν να κάνουν μεγαλύτερη έρευνα.

 

 

 

Με την πρώτη ματιά, βρήκαν ελάχιστη ορατή διαφορά μεταξύ των πλασμάτων που συλλέχθηκαν από διάφορα μέρη της λεκάνης του Αμαζονίου, υποδεικνύοντας ότι τα ψάρια ήταν πράγματι μέλη ενός μόνο είδους. Όμως η περαιτέρω ανάλυση, συμπεριλαμβανομένου του DNA από 107 δείγματα που συλλέχθηκαν αποκάλυψε τρία είδη: το γνωστό Electrophorus electricus, το Electrophorus voltai και το Electrophorus varii.

 

Η έρευνά τους αποκάλυψε επίσης πως το Ε. Voltai είναι ικανό να παράγει ρεύμα τάσης 860 βολτ πολύ μεγαλύτερο από τα 650 βολτ που είχαν καταγραφεί στο παρελθόν από ηλεκτρικά χέλια. Τα ευρήματα, που δημοσιεύθηκαν την Τρίτη στο περιοδικό Nature Communications, θεωρούν ότι τα τρία είδη εξελίχθηκαν από έναν κοινό πρόγονο πριν από εκατομμύρια χρόνια.

 

Τα ηλεκτροφόρα χέλια χρησιμοποιούν τη δύναμή τους αυτή για διάφορους λόγους, όπως το κυνήγι και η αυτοάμυνα. To χέλι που ανακάλυψαν οι επιστήμονες τώρα αποτελεί την ισχυρότερη έμβια «γεννήτρια» βιοηλεκτρισμού στη Γη.

 

Παρά την υψηλή τάση του ρεύματος τους, η ένταση του ρεύματος είναι χαμηλή (περίπου ένα αμπέρ) και έτσι δεν είναι κατ' ανάγκη επικίνδυνο για ένα γερό άνθρωπο, εκτός και αν αυτός πάσχει από κάποιο πρόβλημα (π.χ. καρδιολογικό). Αυτό διαβεβαίωσε και ο Σαντάνα, ο οποίος κατ' επανάληψη χτυπήθηκε από ηλεκτροφόρα χέλια, καθώς τα συνέλεγε στα ποτάμια της Νότιας Αμερικής.

 

Το χέλι παράγει εναλλασσόμενο ρεύμα και, μετά από ένα πλήγμα που θα καταφέρει, χρειάζεται κάποιο χρόνο για να «φορτιστεί» ξανά. Οι επιστήμονες διαπίστωσαν ότι πολλά ηλεκτροφόρα χέλια μαζί, μπορεί να συνεργαστούν για να «κεραυνοβολήσουν» από κοινού ένα στόχο, οπότε ο κίνδυνος για έναν άνθρωπο αυξάνει. Τα χέλια αυτά, που συνήθως ζουν σε ποτάμια και βάλτους, δεν είναι μοναχικά και συχνά τριγυρνάνε σε ομάδες έως δέκα ατόμων. Οι επιστήμονες δεν αποκλείουν το ενδεχόμενο να βρουν και κάποιο άλλο είδος ηλεκτροφόρου χελιού. Εκτός από τα χέλια, περίπου 250 ηλεκτροφόρα είδη ψαριών ζουν στη Νότια Αμερική.