Το βαθύτερο σημείο στην ηπειρωτική Γη έχει εντοπιστεί στην Ανατολική Ανταρκτική, κάτω από τον Παγετώνα Ντένμαν.

 

Αυτό το γεμάτο πάγο φαράγγι φθάνει σε βάθος τα 3,5 χιλιόμετρα κάτω από τη στάθμη της θάλασσας. Μόνο οι μεγάλες τάφροι των ωκεανών πηγαίνουν βαθύτερα. Η ανακάλυψη απεικονίζεται σε ένα νέο χάρτη της Λευκής Ηπείρου που αποκαλύπτει το σχήμα του βραχώδους υποστρώματος κάτω από το πάγο, με πρωτοφανή λεπτομέρεια.

 

Για λόγους σύγκρισης, σημειώνεται πως το σημείο με την χαμηλότερη εκτεθειμένη γη στον πλανήτη βρίσκεται στην ακτή της Νεκράς Θάλασσας και είναι μόλις 413 μέτρα κάτω από τη στάθμη της θάλασσας. Το πιο βαθύ σημείο του πλανήτη - όχι μόνο στην ηπειρωτική γη- είναι η Τάφρος των Μαριανών η οποία κρύβει το χαμηλότερο σημείο της επιφάνειας του φλοιού της Γης, στα 10.971 μέτρα.

 

Η ανακάλυψη θεωρείται σημαντική καθώς θα συμβάλλει στην επιστημονική κατανόησή για το πώς μπορεί να αλλάξει ο πολικός νότος στο μέλλον.

 

Το νέο εύρημα δείχνει παλαιότερα αχαρτογράφητες κορυφογραμμές που θα εμποδίσουν την υποχώρηση των παγετώνων που λιώνουν σε έναν κόσμο που απειλείται από την υπερθέρμανση, αλλά και μια σειρά από λεία, κεκλιμένα εδάφη που θα μπορούσαν να επιταχύνουν την υποχώρηση του πάγου.

 

Οι ερευνητές ανακάλυψαν το βυθό κάτω από τον πάγο ως μέρος ενός έργου που χαρτογραφεί το έδαφος κάτω από την Ανταρκτική. Το BedMachine είναι ένας τοπογραφικός χάρτης της Ανταρκτικής, που δείχνει τις κορυφογραμμές, τις τάφρους και τις πλαγιές που συνθέτουν το τοπίο. Η διεθνής ομάδα ερευνητών, με επικεφαλής τους επιστήμονες του Πανεπιστημίου της Καλιφόρνιας, δημιούργησε το χάρτη χρησιμοποιώντας στοιχεία από 19 ερευνητικά ιδρύματα και αρχεία 40 ετών. Χρησιμοποίησε ραντάρ και δορυφορικές εικόνες για να υπολογίσει το πάχος του πάγου, καλύπτοντας μια τεράστια περιοχή.

 

Οι επιστήμονες γνώριζαν ότι αυτός ο μεγάλος παγετώνας στην Ανατολική Ανταρκτική είχε μια κοιλότητα από κάτω του, αλλά δεν είχαν ιδέα πόσο βαθιά ήταν. Αναφέρουν πως υπήρξαν αρκετές προσπάθειες για να γίνει μέτρηση χρησιμοποιώντας ειδική τεχνολογία. 
Και μετά, τα στοιχεία αποκάλυψαν πως ο παγετώνας ρέει μέσα από ένα βαθύ φαράγγι με βάθος μεγαλύτερο από από 3.500 μέτρα κάτω από τη στάθμη της θάλασσας. Το BedMachine αποκάλυψε πως κάτω από αυτό τον όγκο πάγου είναι το βαθύτερο ηπειρωτικό σημείο της Γης, ανακοίνωσε η ομάδα.

 

Ο χάρτης και τα σχετικά ευρήματα έχουν δημοσιευθεί στο περιοδικό Nature Geoscience.