Χιλιάδες νεοσσοί αυτοκρατορικών πιγκουίνων πνίγηκαν στα παγωμένα νερά της Ανταρκτικής  όταν ο θαλάσσιος πάγος στον οποίο μεγάλωναν κατέρρευσε.

 

Η καταστροφή, σπάνια και με δραματικές επιπτώσεις, φαίνεται πως συνέβη το 2016 στη Θάλασσα Weddell της Ανταρκτικής.

 

Οι επιστήμονες λένε ότι η αποικία στην άκρη της παγοκρηπίδας Brunt έχει καταρρεύσει και πως τα ενήλικα πουλιά έκτοτε δεν δείχνουν κανένα σημάδι ότι προσπαθούν να αποκαταστήσουν τον πληθυσμό.

 

Οι επιστήμονες λένε επίσης πως θα ήταν μάλλον περιττό να προσπαθήσουν να το κάνουν, καθώς ένα γιγάντιο παγόβουνο πρόκειται να διαταράξει την περιοχή η οποία είναι ασταθής.

 

Η δραματική απώλεια των νεαρών πιγκουίνων αναφέρεται από μια ομάδα από τη Βρετανική Ανταρκτική Έρευνα (BAS).


Το αναπτυσσόμενο χάσμα στην παγοκρηπίδα ίσως είχε καταδικαστεί την αποικία ούτως ή άλλως.


Οι Δρ Peter Fretwell και Phil Trathan παρατήρησαν την αιφνίδια εξαφάνιση της λεγόμενης αποικίας Halley Bay από δορυφορικές εικόνες.

 

Ο πληθυσμός των πιγκουίνων στο Brunt, ο οποίος κατά μέσο όρο διατηρούνταν στα 14.000 έως 25.000 αναπαραγωγικά ζευγάρια για αρκετές δεκαετίες (5-9% του παγκόσμιου πληθυσμού), ουσιαστικά εξαφανίστηκε σε μια νύχτα.

 

Οι αυτοκρατορικοί πιγκουίνοι είναι το ψηλότερο και βαρύτερο είδος και χρειάζονται σταθερά και γερά τμήματα θαλάσσιου πάγου για να αναπαραχθούν. Οι παγωμένες πλατφόρμες πρέπει να διατηρηθούν από τον Απρίλιο, όταν φτάνουν τα πουλιά για να γεννήσουν, μέχρι τον Δεκέμβριο, όταν οι νεοσσοί τους έρχονται στη ζωή.

 

Εάν ο θαλάσσιος πάγος σπάσει νωρίτερα, τα νεαρά πουλιά δεν θα έχουν προλάβει να αποκτήσουν την ικανότητα να αρχίσουν να κολυμπούν.

 

Αυτό φαίνεται να συνέβη το 2016 με αποτέλεσμα τον μαζικό θάνατο μιας ολόκληρης γενιάς.

 

Το τμήμα πάγου δεν αναδημιουργήθηκε ξανά με το ίδιο φαινόμενο αποσταθεροποίησης να επαναλαμβάνεται το 2017 και το 2018.

 

Ο Δρ Fretwell είπε στο BBC News: «Ο θαλάσσιος πάγος που σχηματίστηκε από το 2016 δεν ήταν τόσο ισχυρός και αυτό φαίνεται πως προκάλεσε διαταραχή στον μετέπειτα αναπαραγωγικό κύκλο του είδους».

 

Η ομάδα BAS πιστεύει ότι πολλοί ενήλικες είτε απέφυγαν την αναπαραγωγή σε αυτά τα μεταγενέστερα χρόνια είτε μεταφέρθηκαν σε νέους χώρους αναπαραγωγής σε όλη τη Θάλασσα Weddell. Μια αποικία περίπου 50 χιλιόμετρα μακριά, κοντά στον παγετώνα Dawson-Lambton, σημειώνει τώρα αύξηση στον αριθμό των πουλιών της.

 

Ο λόγος για τον οποίο η πλατφόρμα θαλάσσιου πάγου στην άκρη της παγοκρηπίδας Brunt απέτυχε να αναγεννηθεί είναι ασαφής. Δεν υπάρχει κανένα προφανές σημάδι για το κλίμα που να δείχνει ως επικρατέστερο αυτό το σενάριο. 

 

Αλλά η ευαισθησία αυτής της αποικίας στις μεταβαλλόμενες τάσεις της θάλασσας-πάγου δείχνει τον αντίκτυπο που θα μπορούσε να έχει η μελλοντική αύξηση της θερμοκρασίας στην Ανταρκτική στους πιγκουίνους.

 

Σύμφωνα με έρευνες, το είδος μπορεί να χάσει μεταξύ 50% και 70% του παγκόσμιου πληθυσμού του μέχρι το τέλος αυτού του αιώνα αν ο θαλάσσιος πάγος μειωθεί στο βαθμό που τα μοντέλα υπολογιστών προβλέπουν.