Ένας σχεδόν αποτυχημένος έμπορος ζει στην επαρχία με τον γιο του Ludovic και τις τρεις κόρες του. Οι δύο από αυτές, η Félicie και η Adélaïde, είναι η προσωποποίηση του κακού: εγωίστριες, υποκρίτριες και δόλιες. Εκμεταλλεύονται την τρίτη κόρη Belle (Πεντάμορφη) και την υποχρεώνουν να τις υπηρετεί. Μια μέρα, ενώ ο πατέρας έχει βγει για δουλειά, χάνεται στον γυρισμό μέσα σε ένα δάσος. Εκεί βρίσκει ένα περίεργο κάστρο από το οποίο κόβει ένα τριαντάφυλλο για την Belle. Τότε εμφανίζεται μπροστά του ο ιδιοκτήτης του κάστρου, ένα τέρας, μισός άνθρωπος- μισός ζώο, με μαγικές δυνάμεις, ο οποίος ζητά από τον έμπορο μια κόρη του, προκειμένου να του χαρίσει τη ζωή. Η Belle θυσιάζεται για να σώσει τον πατέρας της και πηγαίνει στο κάστρο. Εκεί θα ανακαλύψει πως το τέρας δεν είναι τόσο κακό όσο δείχνει. Ένα baroque bizarre έργο του Ζαν Κοκτό, που ακόμη κι όταν κουράζει με την παραμυθένια του υπερβολή, αποζημιώνει με τη γνήσια ποιητική του διάθεση, μετατρέποντας έναν σκέτο μύθο σε μαγικό τόπο. Σαν να διαβάζεται μέσα από έναν καθρέφτη που αλλάζει τις διαστάσεις.