Ο Κρόνος ξεπέρασε τον Δία ως ο πλανήτης με τα περισσότερα φεγγάρια, σύμφωνα με Αμερικανούς ερευνητές.

 

Μια ομάδα ανακάλυψε 20 φεγγάρια σε τροχιά γύρω από τον δακτυλιοειδή πλανήτη, με την προσθήκη αυτή να σημαίνει πως το σύνολο του πλανήτη σε φεγγάρια είναι 82. Ο Δίας, αντίθετα, έχει 79 φυσικούς δορυφόρους και μέχρι τώρα ήταν ο κάτοχος του ρεκόρ.

 

Τα φεγγάρια ανακαλύφθηκαν χρησιμοποιώντας το τηλεσκόπιο Subaru στη Maunakea της Χαβάης. Κάθε ένα από τα νεοανακαλυφθέντα φεγγάρια στην τροχιά γύρω από τον Κρόνο, είναι περίπου 5 χιλιόμετρα (τρία μίλια) σε διάμετρο. 17 από αυτά, περιστρέφονται «ανάποδα» γύρω από τον πλανήτη, μια κατάσταση γνωστή ως οπισθοδρομική κατεύθυνση. Τα άλλα τρία φεγγάρια περιστρέφονται σε τροχιά που έχει την ίδια κατεύθυνση με τον Κρόνο. Δύο από τα φεγγάρια χρειάζονται περίπου δύο χρόνια για να ταξιδέψουν μία φορά γύρω από τον δακτυλιοειδή πλανήτη. Τα πιο απομακρυσμένα ανάδρομα φεγγάρια και ένα από τα ευθυγραμμισμένα βρίσκονται ακόμη πιο μακριά, με το καθένα να χρειάζεται περισσότερα από τρία χρόνια για να ολοκληρώσει μια τροχιά.

 

Τα νέα φεγγάρια του Κρόνου
Τα νέα φεγγάρια του Κρόνου


«Η μελέτη της τροχιάς του κάθε φεγγαριού μπορεί να αποκαλύψει την προέλευσή τους καθώς και πληροφορίες σχετικά με τις συνθήκες στον Κρόνο τη στιγμή του σχηματισμού του», δήλωσε ο Δρ. Scott Sheppard, από το Ινστιτούτο Επιστήμης Carnegie στην Ουάσιγκτον, που ηγήθηκε της ομάδας. Τα εξωτερικά φεγγάρια φαίνονται να ομαδοποιούνται σε τρεις ξεχωριστές συστάδες με βάση τις κλίσεις των γωνιών στις οποίες περιστρέφονται γύρω από τον πλανήτη.

 

Τα ανάδρομα και τα ευθυγραμμισμένα φεγγάρια μπορεί να ήταν κάποτε μέρος τουλάχιστον τριών μεγαλύτερων σωμάτων. Αυτά αποκόπηκαν από συγκρούσεις, είτε μεταξύ άλλων φεγγαριών, είτε με εξωτερικά αντικείμενα, όπως η διέλευση αστεροειδών στο μακρινό παρελθόν.

 

Ο Δρ. Sheppard είπε στο BBC News ότι ο Δίας ήταν ο πλανήτης με τα περισσότερα γνωστά φεγγάρια από τα τέλη της δεκαετίας του 1990. Τα ευρήματα προέκυψαν με την εφαρμογή νέων υπολογιστικών αλγορίθμων σε δεδομένα που συλλέχθηκαν μεταξύ 2004 και 2007 με το τηλεσκόπιο Subaru. 

 

Ο Δρ. Sheppard είπε ότι περισσότερα φεγγάρια πιθανότατα θα βρεθούν γύρω από τον Κρόνο. Αλλά οι αστρονόμοι θα χρειαστούν μεγαλύτερα τηλεσκόπια, όπως εκείνα που πρόκειται να λειτουργήσουν τις επόμενες δεκαετίες, για να ανακαλύψουν ίσως και τους μικρότερους δορυφόρους μεγέθους περίπου 1χλμ.

 

Η ομάδα έχει ξεκινήσει ένα διαγωνισμό για να ονομάσει τα φεγγάρια και ζητά οι προτάσεις να εμπνευστούν από γίγαντες από τη μυθολογία της Νορβηγίας και των Ινουίτ.